Bishop Dale Joseph Melczek: Tireless servant, compassionate pastor, hopeful leader

       He was the running bishop. That’s how I first came to know of Bishop Melczek. I grew up on 2nd Street in Royal Oak, Mich. He lived closer to 6th Street about a half mile down the road. His standard route took him along 4th Street. When I was younger, we would see him jogging along and my parents would point him out, “That’s Bishop Melczek, our auxiliary bishop.” To the end, Bishop Melczek never stopped running the race – physically and spiritually.

      Bishop Melczek kept himself physically fit.  He stopped by the gym almost every day. When I visited him in hospice care, the nurse told me that some patients at age 83 are skin and bones, but Bishop Melczek was fit and still had muscle. This was also true of Bishop Melczek in his spiritual life as he kept his eyes fixed on Jesus.

      In the New Testament, there are several references to running, as an image of our faith journey. In Hebrews, we read: “Therefore, since we are surrounded by so great a cloud of witnesses, let us rid ourselves of every burden and sin that clings to us and persevere in running the race that lies before us while keeping our eyes fixed on Jesus, the leader and perfecter of faith.” (Hebrews 12:1)

      By the time I entered seminary for the Archdiocese of Detroit, Bishop Melczek had moved to Gary.  Over the years, I came to know Bishop Melczek through common priest friends in Detroit. I was always struck by his good nature and encouraging demeanor.

      When I came to Gary as bishop, he could not have been more welcoming and encouraging. I came to appreciate more fully the great gifts and fine service he provided to the diocese. I could write pages about that – and yet as I write this, I am compelled to share less about his grand accomplishments (and there are many). I am drawn rather, to reflect on the simple kindnesses, the wise advice, and regularly seeing him praying before the Blessed Sacrament in our Holy Spirit Chapel at the pastoral center.

      To keep our eyes fixed on Jesus does not mean we have blinders on. The more we gaze upon him, the more he gives us “peripheral vision” to see the needs of others. Bishop Melczek certainly saw the needs of others throughout the diocese and worked to share the love of Jesus. He sought to heal the wound of racism, feed the hungry, educate our children in the faith, serve those in need – and the list goes on.

      Saint Paul begins his valedictory remarks in his second letter to Timothy by returning to the image of finishing the race as his end draws near: “For I am already being poured out like a libation, and the time of my departure is at hand. I have competed well; I have finished the race; I have kept the faith. From now on the crown of righteousness awaits me, which the Lord, the just judge, will award to me on that day, and not only to me, but to all who have longed for his appearance.”  2 Tim 4: 6-8

      Bishop Melczek ran the race of life with his eyes fixed on Jesus. And throughout his life and towards the very end, Jesus kept his merciful eyes fixed on ♰Dale Joseph Melczek. The best tribute we could give to Bishop Melczek is to run our race of life with eyes fixed on Jesus. Jesus will then give us his eyes to serve the needs of others. We will never be perfectly fit, but the beauty of our faith is that Jesus is perfect and is there to pull us across the finish line of life as we entrust ourselves to His love and mercy.

      Less than a week before he died, Bishop Melczek and I exchanged voice messages as I was getting ready for a bishops’ retreat we would normally attend together. I found a way to save that final voicemail he left for me. Honesty, I’ve listened to it over a dozen times, just to hear his voice and his goodness: “…all I really want to say is that I am so grateful for your many, many, many kindnesses and that the Holy Father gave you to us and thank you so much and God bless. Have a great retreat. I’m sure it will go well … Be aware that you are in my prayers and thank you so very, very, much. God bless.”

      That was classic Bishop Melczek: grateful, prayerful, encouraging. Thank you, ♰Dale Joseph Melczek. Thank you for being a true shepherd who loved his flock. A tireless servant and a compassionate pastor. A hopeful and caring leader. And to me – a dear brother bishop and friend. We pray that you are among the “cloud of witnesses” now cheering us on as we keep our eyes fixed on Jesus in this life, awaiting life everlasting with all the saints and holy angels.

 

Your servant,

The Most Reverend Robert J. McClory

Bishop

Diocese of Gary

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Obispo Dale Joseph Melczek:  Servidor incansable, pastor compasivo, líder con esperanza

 

      Era el obispo que corría. Así fue como conocí al obispo Melczek. Crecí en la calle 2 de Royal Oak, Mich. Él vivía más cerca de la calle 6, a un kilómetro de distancia. Su ruta habitual le llevaba por la calle 4ª. Cuando era más joven, lo veíamos trotar y mis padres le señalaban: "Ese es el obispo Melczek, nuestro obispo auxiliar". Hasta el final, el obispo Melczek nunca dejó de correr la carrera, física y espiritualmente.

      El obispo Melczek se mantenía físicamente en forma.  Pasaba por el gimnasio casi todos los días. Cuando lo visité en el centro de cuidados terminales, la enfermera me dijo que algunos pacientes a la edad de 83 años son piel y huesos, pero el obispo Melczek estaba en forma y todavía tenía músculos. Lo mismo ocurría con el obispo Melczek en su vida espiritual, ya que mantenía sus ojos fijos en Jesús.

      En el Nuevo Testamento, hay varias referencias a la carrera, como imagen de nuestro camino de fe. En Hebreos, leemos: "Por lo tanto, ya que estamos rodeados de una nube tan grande de testigos, despojémonos de toda carga y pecado que se aferra a nosotros y perseveremos en la carrera que tenemos por delante, manteniendo la mirada fija en Jesús, el líder y el perfeccionador de la fe." (Hebreos 12:1) Cuando entré en el seminario de la archidiócesis de Detroit, el obispo Melczek se había trasladado a Gary.  A lo largo de los años, llegué a conocer al obispo Melczek a través de amigos sacerdotes comunes en Detroit. Siempre me llamó la atención su buen carácter y su comportamiento alentador.

      Cuando llegué a Gary como obispo, no pudo ser más acogedor y alentador. Llegué a apreciar más plenamente los grandes dones y el buen servicio que prestaba a la diócesis. Podría escribir páginas sobre ello, pero mientras escribo esto, me siento obligado a compartir menos sobre sus grandes logros (y hay muchos). Me siento más bien atraído a reflexionar sobre las sencillas bondades, los sabios consejos y el hecho de verle rezar regularmente ante el Santísimo Sacramento en nuestra capilla del Espíritu Santo en el centro pastoral.

      Mantener nuestros ojos fijos en Jesús no significa que tengamos vendas en los ojos. Cuanto más lo miramos, más nos da "visión periférica" para ver las necesidades de los demás. El obispo Melczek vio ciertamente las necesidades de los demás en toda la diócesis y trabajó para compartir el amor de Jesús. Trató de curar la herida del racismo, alimentar a los hambrientos, educar a nuestros hijos en la fe, servir a los necesitados... y la lista continúa.

      San Pablo comienza sus comentarios de despedida en su segunda carta a Timoteo volviendo a la imagen de terminar la carrera al acercarse su final: Porque yo ya estoy para ser derramado como una ofrenda de libación, y el tiempo de mi partida ha llegado.  He peleado la buena batalla, he terminado la carrera, he guardado la fe.  En el futuro me está reservada la corona de justicia que el Señor, el Juez justo, me entregará en aquel día; y no solo a mí, sino también a todos los que aman su venida. 2 Timoteo 4:6-8

      El obispo Melczek corrió la carrera de la vida con los ojos fijos en Jesús. Y durante toda su vida y hasta el final, Jesús mantuvo sus ojos misericordiosos fijos en ♰Dale Joseph Melczek. El mejor homenaje que podemos hacer a monseñor Melczek es correr nuestra carrera de la vida con los ojos fijos en Jesús. Jesús nos dará entonces sus ojos para servir a las necesidades de los demás. Nunca seremos perfectos, pero la belleza de nuestra fe es que Jesús es perfecto y está ahí para llevarnos a la meta de la vida cuando nos encomendamos a su amor y misericordia.

      Poco antes de su muerte, el obispo Melczek y yo intercambiamos mensajes de voz mientras me preparaba para un retiro de obispos al que normalmente asistíamos juntos. Encontré la manera de guardar el último mensaje de voz que me dejó. Sinceramente, lo he escuchado más de una docena de veces, sólo para escuchar su voz y su bondad: "...todo lo que quiero decir es que estoy muy agradecido por sus muchas, muchas, muchas amabilidades y que el Santo Padre nos dio a usted y muchas gracias y que Dios los bendiga. Que tengas un gran retiro. Estoy seguro de que todo irá bien... Sepan que estás en mis oraciones y muchas, muchas gracias. Que Dios los bendiga".

      Eso fue lo clásico del obispo Melczek: agradecido, orante, alentador. Gracias, ♰Dale Joseph Melczek. Gracias por ser un verdadero pastor que amaba a su rebaño. Un servidor incansable y un pastor compasivo. Un líder esperanzador y solidario. Y para mí, un querido hermano obispo y amigo. Rezamos para que te encuentres entre la "nube de testigos" que ahora nos anima mientras mantenemos nuestros ojos fijos en Jesús en esta vida, a la espera de la vida eterna con todos los santos y los santos ángeles.

 

Tu siervo,

El Reverendísimo Robert J. McClory

obispo

Diócesis de Gary

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